Donderdag deden de zachtfruittelers van de provincie Huelva mee met een demonstratie in Sevilla om de bouw van degelijke waterinfrastructuur te eisen. Het protest bracht ongeveer 15.000 mensen op de been volgens de organiserende agrarische organisaties Freshuelva, Asaja, Upa, Cooperativas Agroalimentarias en Corehu.

De vertegenwoordigers van de deelnemende organisaties klaagden over de moeilijke situatie aan waarin de sector verzeild is geraakt door de droogte. Dit jaar wordt 50% beknot op de watertoezeggingen voor de telers en er is nog altijd een gebrek aan degelijke waterinfrastructuur, terwijl de bouw ervan al decennia lang wordt geëist door de telers én beloofd door de overheid. In verschillende waterbeheerplannen werden projecten opgenomen, maar de uitvoering ervan wordt op de lange baan geschoven.

De demonstranten waren niet mals voor de politiek die al 20 jaar lang de realisatie van hydraulische werken tegenhouden. Ze eisten ook dat de Spaanse regering een overeenkomst bereikt met Portugal over het Verdrag van Albufeira, dat het watergebruik van de gemeenschappelijke waterbekkens regelt, en zo vlug mogelijk begint met de bouw van een nieuw waterreservoir in Alcolea.

De demonstranten, die ruimschoots het vooropgestelde aantal van 10.000 deelnemers overtroffen, kwamen uit alle gemeenten van Huelva en benadrukten dat de tuinbouw, met de zachtfruit- en citrusteelt voorop, essentieel is voor de lokale economie en dat de stillegging ervan de hele provincie zou treffen, inclusief de 200.000 directe banen in de sector.

De activiteit in de sector was bijna onbestaande tijdens de dag van het protest. "De staking in de sector is bijna 100% opgevolgd. Bijna niemand is aan het oogsten en in de centrales waar het fruit wordt opgeslagen, verwerkt en verpakt, is er vrijwel geen activiteit te bespeuren. Er zijn slechts enkele mensen op kantoor om telefoontjes te beantwoorden", zegt Victoria Martín, marketingverantwoordelijke van Plus Berries, een bedrijf uit Huelva dat zachtfruit, steenfruit en citrus teelt en exporteert. "We willen gehoord worden omdat de situatie erg gecompliceerd is", zei ze.

"Er zijn meerdere oplossingen om ervoor te zorgen dat de sector kan blijven doorgaan met telen en niet lijdzaam zou moeten toezien hoe ze aandeel verliest op de Europese markt aan derde landen die niet voldoen aan dezelfde normen voor voedselveiligheid en duurzaamheid", stelde Victoria Martín.

De export van Spaans zachtfruit bedroeg in de eerste elf maanden van vorig jaar € 1,62 mld, zo blijkt uit berekeningen van brancheorganisatie Fepex op basis van gegevens van de Spaanse douane. Huelva is goed voor meer dan 90%.