Is een plukrobot beter, sneller en voordeliger dan een seizoensarbeider?

Zowel mens als machine hebben 10 seconden per plant om de rijpe aardbeien te zoeken tussen de bladeren, deze voorzichtig te plukken en vervolgens in bakjes te plaatsen. Deze handeling wordt zo snel mogelijk herhaald om te voorkomen dat het fruit bederft.

Het is een vertrouwd gezicht, de aardbeienplukkers in de velden maar ingenieurs verwachten dat het werk van deze plukkers wellicht volgend jaar al gedaan zou kunnen worden door robots. 

De toekomst van de tuinbouw in Florida belooft een oplossing te bieden voor het nijpende tekort aan arbeidskrachten en zal de kosten van voedingsmiddelen verlagen, zegt het team dat verantwoordelijk is voor de ontwikkeling van 'Harv', het nieuwste model plukrobot van automatiseringsbedrijf Harvest CROO Robotics. 

Harv is een voorbeeld van een toonaangevende technologie om de manier waarop kwetsbare gewassen worden geoogst te automatiseren, een uitdaging waar ingenieurs zich jarenlang het hoofd over braken. 

Het ontwikkelen van een robot met 'een zachte hand' vormde één van de grootste technische obstakels voor de automatisering van de Amerikaanse tuinbouwsector. Zonder deze technologie lopen de prijzen van groenten en fruit gevaar omdat er nauwelijks mensen te vinden zijn om ze te oogsten.

"Het aanbod aan arbeidskrachten krimpt," zegt aardbeienteler Gary Wishnatzki. "Als we dit niet oplossen door te automatiseren, dan zullen verse groenten en fruit onbetaalbaar worden of mogelijk zelfs niet meer voor iedereen verkrijgbaar zijn."

Het probleem is zo nijpend dat concurrenten de handen ineen hebben geslagen om de ontwikkeling van 'Harv' te financieren. Bedrijven zoals Driscoll's en Naturipe Farms en ook lokale telers brachten zo'n €8,2 mln bijeen. Wishnatzki, die Harv ontwikkelde samen met ingenieur Bob Pitzer, investeerde zelf ook €2,7 mln in het project.

De elektronische plukker is nog steeds vrij onhandig. Tijdens een test vorig jaar plukte Harv 20% van alle aardbeien per plant zonder in de fout te gaan. Het doel van dit jaar is het plukken van de helft van het fruit zonder het te beschadigen of te laten vallen. Het menselijke slagingspercentage bedraagt 80%, waardoor Harv tot de 'underdog' behoort. Toch heeft Harv geen visum of nachtrust nodig en is hij ook nooit ziek. De machine lijkt op een horizontaal rijdende semi-truck. Als je een kijkje onder de machine neemt dan zie je 16 kleinere, stalen robots, die de aardbeien plukken met grijpvingers gestuurd door camera's en knipperlichten.   

Telers geven aan dat het steeds moeilijker wordt om voldoende mensen in te huren om de gewassen te oogsten voor ze rotten. Er komen minder seizoenskrachten uit Mexico, voorheen de grootste leverancier van arbeidskrachten voor de Amerikaanse tuinbouwsector. Er zijn nog maar weinig Amerikanen te vinden die de hele dag op de velden willen werken, zelfs niet wanneer ze hier meer geld voor krijgen, gratis huisvesting en bonussen. 

Het aantal agrarische arbeidskrachten in de Verenigde Staten zal de komende zeven jaar naar verwachting gelijk blijven, zo laat het Bureau voor de Statistiek weten. Nu de technologieën ter verhoging van de productiviteit verder ontwikkeld worden, zullen telers steeds minder mensen nodig hebben, zelfs nu de vraag naar gewassen toeneemt.

De industrie onderging een soortgelijke ontwikkeling. Amerikaanse fabrieken hebben hun productie de afgelopen twee decennia weten te verhogen met een kleiner personeelsbestand dankzij machines die de productiviteit verhoogden. 

Eén Harv-robot kan het werk van 30 mensen doen. De machine beweegt zich over twaalf rijen planten tegelijk, plukt iedere seconde wel 5 aardbeien en kan op één dag zo'n 3,2 hectare bewerken. Dit potentieel is aantrekkelijk voor telers, die menen dat de strenge immigratiewetten van de regering Trump de beschikbaarheid van seizoenswerkers aanzienlijk hebben beperkt en eraan bijdragen dat er meer seizoenswerkers 'zonder papieren' ingehuurd worden.

Ongeveer de helft van de 850.000 arbeidskrachten die in de Amerikaanse agrarische sector werkzaam zijn, is illegaal in de VS. Daarnaast zeggen analisten dat het tekort aan arbeiders de lonen in de sector nu al opstuwt.  

Tussen 2014 en 2018 steeg het gemiddelde loon van agrarisch medewerkers sneller dan dat in andere sectoren. Het loon steeg van €10,25 naar €12,04, zo blijkt uit cijfers van het ministerie van landbouw.

Landbouweconomen van de Arizona State University lieten vorig jaar weten dat als telers hun 'ongedocumenteerde' werknemers zouden verliezen de lonen met 50% zouden moeten stijgen om deze arbeiders te vervangen, wat een stijging van 40% van de AGF-prijzen tot gevolg zou hebben.

 


Publicatiedatum:



Ook onze nieuwsbrief ontvangen? | Klik hier


Ander nieuws uit deze sector:


© AGF.nl 2020

Schrijf je in voor onze dagelijkse nieuwsbrief om al het laatste nieuws direct per e-mail te ontvangen!

Inschrijven Ik ben al ingeschreven